1800-talets högst betalade pianospelare var en blind slav

Med Beethoven-liknande precision, även om han var blind, kunde Tom Wiggins behärska ett musikstycke efter att ha hört det bara en gång.

Blind Tom Wiggins

Wikimedia Commons'Blind' Tom Wiggins

varför kunde britterna vinna striden om Storbritannien?

Föreställ dig själv i ett fullsatt operahus i Chicago 1866. På scenen står ett underbarn av pianot som kittlar elfenbenet med en mästares skickliga inslag. Han avslutar sin egen komposition, Slaget vid Manassas , med en blomstra. Du står tillsammans med resten av den jublande publiken och ger maestroen en stående ovation.



Du såg precis en konsert av Thomas Wiggins, den mest betalda pianisten på 1800-talet. Wiggins berättelse är häpnadsväckande eftersom han inte bara stod upp av slaveri utan han var också blind hela sitt liv.



Son till två slavar, Blind Tom, föddes i Columbus, Ga 1850. Hans ägare, general James Neil Bethune, en tidningsredaktör som förespråkade avskiljning från unionen, köpte honom strax efter hans födelse.

Bethune insåg snart att detta barn var speciellt. Blind Tom var särskilt känslig för ljud. Utöver det tror historiker att ungdomen troligen hade någon form av autism eftersom hans emotionella utveckling aldrig blev helt.



Trots sina fysiska och känslomässiga begränsningar lärde sig Blind Tom mycket snabbt att memorera ljud. Han skulle efterlikna pianospel från Bethunes döttrar och upprepa deras musik från minnet. Med Beethoven-liknande precision lärde han sig att spela ett musikstycke efter hörsel det bara en gång.

Den ivriga lyssnaren behärskade bitar med en lätt igenkännbar harmoni. Därifrån lärde han sig att spela populära minstrel-hits, valsar och polkaer, medan han senare lärde sig att spela svårare pianostycken. Bethune insåg ett tillfälle efter att ha sett Blind Tom underhålla sin egen familj.

Vid åtta års ålder, bara tre år före inbördeskriget, lånade Bethune Blind Tom till Perry Oliver, en musikpromotor som arrangerade en turné för underbarnet. Pianisten spelade fyra gånger på arenor över hela USA. Ännu mer otrolig var hans lön på 100 000 dollar, vilket är cirka 2,7 miljoner dollar 2018 när man tar hänsyn till inflationen.



Blind Tom tog från sin turné gjorde honom till den högst betalda pianisten på 1800-talet.

Thomas Wiggins

Wikimedia Commons /Thomas Wiggins, AKA Blind Tom, som ung man.

Tyvärr utnyttjade människor Blind Tom och hans extraordinära talanger. Hans brist på emotionell utveckling innebär att han inte helt förstod vad som hände när han gav konserter. Under turnén såg Bethune till att hans protege hade en professionell pianolärare vid sidan av.



General Bethune lät sin son, John, ta över ledningen av Blind Toms karriär efter inbördeskriget och förvandlade den tidigare slaven till en indentured tjänare.

År 1868, vid 18 års ålder, var Blind Tom i genomsnitt 50 000 dollar årligen när han turnerade genom hela USA och Kanada och spelade på alla möjliga platser. Men de flesta av hans pengar gick rakt i fickorna på hans 'chef'.



Naturligtvis delade Bethune inte rikedomen med Blind Tom. Istället använde han intäkterna till anta en överdådig livsstil. Även om han inte längre var slav, fortsatte familjen Bethune att ha förmyndare över pianisten på grund av hans funktionshinder. Tyvärr var han aldrig riktigt fri att njuta av sina talanger eller frukterna av sitt arbete. Han var helt beroende av Bethune-familjen hela sitt liv.

Turer fortsatte sporadiskt tills John Bethune dog 1884. Eliza Stutzbach, Johns borttagna hustru, utfärdade sedan juridiska utmaningar för att försöka ta vårdnaden om Blind Tom och hans talanger. Efter tre års domstolsutmaningar flyttade den förlorade pianisten in med Stuzbach till sin lägenhet i Hoboken, New Jersey, som köptes för de pengar som Blind Tom hade tagit in.



hur mycket kostar en legion soldater

Blind Toms sista konsert var 1905. Under sina senare år levde han ett lugnt liv med Stutzbach i Hoboken och New York. Vissa människor hänvisade till Blind Tom som 'The Last Slave' för att han aldrig verkligen uppnått självständighet trots sin enorma rikedom som den högst betalda pianisten på 1800-talet.


Läs sedan historien om Cudjo Lewis , den sista levande slaven som kom till Amerika. Läs sedan om Robert Smalls , som slapp slaveriet genom att stjäla ett konfedererat fartyg.