Titanoboa var den 50-fots förhistoriska ormen av mardrömmar

Titanoboa har helt enkelt ingen jämlikhet bland moderna ormar, med till och med anaconda-blekningen i jämförelse.

Titanoboa

Ryan Sommma / FlickrTitanoboa visas. Se människorna i bakgrunden för en jämförelse i storlek.

Djupt i en sydamerikansk djungel förföljde en enorm orm en gång sitt byte. Efter att ha glatt närmare och närmare ett intet ont anande djur, skulle den tysta jägaren slå på ett ögonblick och knäppa offrets nacke i ett snabbt drag. Dess byte hörde inte ens Titanoboa komma mitt i kakofonin i den förhistoriska djungeln för 60 miljoner år sedan. Inget djur hade en chans.



Möt Titanoboa, världens största orm

Titanoboa, legendens enorma orm, trivdes i de tropiska djunglerna i Sydamerika cirka fem miljoner år efter dinosauriernas utrotning. Jätte reptilernas död lämnade ett vakuum längst upp i livsmedelskedjan, och Titanoboa steg gärna upp.



Denna förhistoriska art växte upp till 50 fot lång och vägde så mycket som 2500 pund. Det är så länge som en semitrailer du ser på motorvägar och ungefär dubbelt så tung som en isbjörn. Vid sin tjockaste punkt var Titanoboa tre meter bred, vilket är längre än en mänsklig arm.

I den heta, fuktiga djungeln passade Titanoboa rätt in: dess bruna hud kamouflerade den perfekt när den lutade genom lerigt vatten.



Vissa forskare tror att det dödades genom att förtränga och kväva sitt byte, medan andra hävdar att även om det såg ut som en boa-sammandragare (likheten som gav det sitt namn), bete sig det som en anakonda, lurade i grunda och bakhåll intet ont anande djur med en bedövning blåsa.

Vad som hände nästa forskare är överens om: den stora ormen slukade sitt jätte byte hela - och om du hade den skrämmande upplevelsen att stirra in i Titanoboa mun, skulle du inte vara något undantag. Det kan döda dig innan du ens fick chansen att skrika.

Titanoboa äta

Wikimedia CommonsTänk dig att alligator-svansen är din arm. Rädd ännu?



Upptäcka ett monster

Titanoboa är en chockerande ny upptäckt. Historien om dess återkomst började 2002 när en student avslöjade ett fossiliserat blad vid ett besök i den massiva kolgruvan i Cerrejón i Colombia.

Upptäckten var spännande: det föreslog att området en gång i tiden hade varit hem för en spretande djungel. Ytterligare studier avslöjade att fossilen tillhörde Paleocene-eran - vilket innebar att gruvan en gång kan ha varit platsen för en av världens första regnskogar.

Mer grävning avtäckt anmärkningsvärda exemplar: jätte sköldpaddor och krokodiler, och några av de första bananer, avokado och bönor som någonsin spruttit på planeten jorden.



De avslöjade också en massiv kotor - en kotor som var alldeles för stor för att tillhöra någon djungelslang som registrerats. Det var en otrolig upptäckt, och forskare började genast kamma gruvorna för fler fragment av djungeltitanen.

Deras arbetsteori var att den massiva ormen som ryggkotan tillhörde hade fångats i en lera som begravde den. Miljontals år och dussintals meter sten senare blev benet en del av rika kolfält - vilket innebar att det kan finnas andra i närheten.



Deras spänning var påtaglig:

vilket år uppfanns morse code
De paleontologer som upptäckte Titanoboa beskriver deras chock.

Jakten på en skalle

Ett särskilt fynd var dock osannolikt. Även om de kanske upptäcker fler ryggkottar, skulle det krävas en skalle för att visa dem vad den enorma ormen verkligen kunde - och fossiliserade ormskallar är notoriskt svåra att hitta.



Problemet är att ormkäkar görs kraftfulla av deras muskler, inte av deras ben - deras skallar är faktiskt anmärkningsvärt ömtåliga och brukar smula innan sediment kan bygga över dem. Som ett resultat gör de vanligtvis inte det i fossilregistret.

Men anmärkningsvärt upptäckte laget under de närmaste åren resterna av 28 enorma ormar och inte en utan tre skallefragment, så att de kunde sammanföra en fullskalig replika av en orm så stor och så skrämmande att den inte lämnade några tvivel om sin plats i världens nya djungel.



Även bland de massiva varelserna i den forntida regnskogen var Titanoboa kung: det var toppens rovdjur i sin tid, en varelse som utan tvekan var den härskare över sin miljö som Tyrannosaurus Rex var på sin egen tid.

Dess häpnadsväckande dominans har fått vissa att undra - vad skulle ha hänt om Titanoboa inte hade utrotats?

Vad händer om Titanoboa fortfarande lever?

Titanoboa förändrar vår förståelse för det förhistoriska landskapet

För att visa hur stor Titanoboa kunde bli, skapade Smithsonian en ställer ut på Grand Central Station i New York 2012. Mockupen innehöll en gigantisk orm som svällde vad som såg ut som en krokodil med svansen hängande ur ormens mun.

De körde också en serie uppmärksammande marknadsföringsvideor, som denna titt på ett ansikte mellan en T-Rex och Titanoboa:

Titanoboa kontra T-Rex.

Reklamkampanjen fick verkligen folks uppmärksamhet. Det hela var en del av uppkomsten till en Smithsonian Channel-special på det spektakulärt sällsynta fyndet, och det visade hur stora förhistoriska varelser kunde bli jämfört med dagens djur.

Anakonda

Cristóbal Alvarado Minic / FlickrDet här är din vanliga anakonda. Gäspning jämfört med Titanoboa.

Titanoboas förvånande dimensioner var resultatet av dess heta klimat. Växtfossiler föreslår att temperaturen i dess djungellivsmiljö i genomsnitt var fuktig 90 grader - och kan mycket väl ha varit varmare.

Ektotermiska djur är beroende av externa värmekällor för sin energi. Om det är kallt ute är de tröga. Först när det är varmt kan de bedriva sin fulla potential.

som var inblandad i den kubanska misselkrisen

Om det alltid är varmt, kommer en kallblodig varels metabolism att köras med maximal effektivitet - så att de kan ägna den extra energin till att växa sig större och upprätthålla en större kropp.

Även om forskare har diskuterat teoriens fördelar (om det är sant, menar vissa, varför är inte ödlorna i våra hetaste djungler idag lika massiva?), Det kan inte förnekas att Titanoboa var enorm.

Det har helt enkelt ingen jämlikhet bland moderna ormar.

Fram till Titanoboas upptäckt kom den största ormfossilen som hittades någonsin in på 33 fot och vägde 1000 pund. Det var Gigantophis, en orm som levde för 20 miljoner år sedan i Afrika.

Den största ormarten idag är jätte anakonda , och den kan växa till cirka 15 fot lång - mindre än en tredjedel av storleken på din genomsnittliga Titanoboa. Anacondas når sällan mer än 20 fot i längd eller väger mer än 500 pund. Dessa samtida jättar, som är skrämmande nog att se i naturen, bleka jämfört med sina för länge döda förfäder.


När du har lärt dig om Titanoboa, se 10 skrämmande förhistoriska varelser det var inte dinosaurier. Kolla sedan in dessa läskiga insekter som kommer att hemsöka dina drömmar.