The Tragic Story of the Jonestown Massacre, Modern History's Largest Mass 'Suicide'

Fram till attackerna den 11 september var Jonestown-massakern den största förlusten av civilt liv som ett resultat av en avsiktlig handling i amerikansk historia.

Jonestown Massacre Aerial View

David Hume Kennerly / Getty ImagesDöda kroppar omger föreningen i folketempelkulten efter att dess mer än 900 medlemmar, ledda av pastor Jim Jones, dog av att dricka cyanidbaserad smaksstöd. 19 november 1978. Jonestown, Guyana.

I dag minns Jonestown-massakern som ledde till att mer än 900 personer dödade i Guyana i november 1978 i den populära fantasin som den tid som lättloviga expat från folkets tempelkultur bokstavligen 'drack Kool-Aid' och dog samtidigt från cyanid förgiftning.



Det är en saga så bisarr att för många är det konstiga nästan tragedin. Det förbluffar fantasin: nästan 1000 människor blev så fascinerade av en kultledares konspirationsteorier att de flyttade till Guyana, isolerade sig på en sammansättning och synkroniserade sedan sina klockor och dunkade tillbaka en förgiftad barns drink.



Hur kunde så många människor ha tappat greppet om verkligheten? Och varför lurades de så lätt?

Den sanna historien svarar på dessa frågor - men genom att ta bort mysteriet för med sig den också sorg för Jonestown-massakern i centrum.



Folket i Jim Jones förening isolerade sig i Guyana eftersom de ville på 1970-talet vad många människor under 2000-talet tar för givet att ett land borde ha: ett integrerat samhälle som avvisar rasism, främjar tolerans och effektivt fördelar resurser.

De trodde Jim Jones för att han hade makt, inflytande och anslutningar till vanliga ledare som offentligt stödde honom i flera år.

Och de drack en läsk med druvsnurrad druva den 19 november 1978, eftersom de trodde att de just hade tappat hela sitt livsstil. Det hjälpte naturligtvis att det inte var första gången de trodde att de tog gift för sin sak. Men det var det sista.



Innan Jonestown-massakern var Jim Jones en civilrättsaktivist

Jim Jones framför flaggan

Bettmann Archives / Getty ImagesPastor Jim Jones lyfter näven i en hälsning medan han predikar på en okänd plats.

Trettio år innan han stod framför en behållare med förgiftad stans och uppmanade sina anhängare att avsluta allt var Jim Jones en omtyckt, respekterad person i det progressiva samhället.

I slutet av 1940-talet och början av 1950-talet var han känd för sitt välgörenhetsarbete och för att grunda en av de första blandras-kyrkorna i Mellanvästern. Hans arbete hjälpte till att avskilja Indiana och gav honom en hängiven anhängare bland medborgerliga rättighetsaktivister.



Från Indianapolis flyttade han till Kalifornien, där han och hans kyrka fortsatte att främja ett budskap om medkänsla. De betonade att hjälpa de fattiga och höja de fördrivna, de som marginaliserades och uteslutits från samhällets välstånd.

Bakom stängda dörrar omfamnade de socialismen och hoppades att landet med tiden skulle vara redo att acceptera den mycket stigmatiserade teorin.



Och sedan började Jim Jones utforska trosläkning. För att locka större folkmassor och få in mer pengar för hans sak började han lova mirakel och sa att han bokstavligen kunde dra cancer ur människor.

Men det var inte cancer som han magiskt vispade från människors kroppar: det var bitar av ruttna kyckling som han producerade med en trollkarlsflare.



Jim Jones utövar troshelande inför en församling i sin kyrka i Kalifornien.

Det var ett bedrägeri för en god sak, han och hans team rationaliserade - men det var första steget på en lång, mörk väg som slutade med döden och 900 personer som aldrig skulle se soluppgången den 20 november 1978.

Folkets tempel blir en kult

Jim Jones Rally

Nancy Wong / Wikimedia CommonsJim Jones vid ett utrullningsarrally söndag 16 januari 1977 i San Fransisco.



Det dröjde inte länge innan saker började bli främmande. Jones blev alltmer paranoid om världen omkring honom. Hans tal började referera till en kommande dommedag, resultatet av en kärnkraftsapokalyps orsakad av regeringens dåliga förvaltning.

Även om han fortsatte att njuta av populärt stöd och starka relationer med dagens ledande politiker, inklusive First Lady Rosalynn Carter och Kaliforniens guvernör Jerry Brown, började media vända sig mot honom.

Flera högt profilerade medlemmar i Folkets tempel övergav sig, och konflikten var både ond och offentlig då ”förrädarna” lamslöt kyrkan och kyrkan smorda dem i gengäld.

Kyrkans organisationsstruktur förknippades. En grupp främst välmående vita kvinnor övervakade tempeldriften, medan majoriteten av församlingarna var svarta.

Mötena i de översta lagren blev mer hemliga eftersom de planerade alltmer komplicerade insamlingsscheman: en kombination av iscensatta helande, marknadsföring av prydnadssaker och begärande utskick.

Samtidigt blev det klart för alla att Jones inte var särskilt investerad i de religiösa aspekterna av sin kyrka; Kristendomen var betet, inte målet. Han var intresserad av de sociala framsteg som han kunde uppnå med en fanatisk hängiven följd i ryggen.

Vid detta möte turas medlemmarna i Peoples Temple och berömmer Jim Jones. De kallar honom ”fader” och tackar honom för mirakel i deras liv.

Hans sociala mål blev mer öppet radikala, och han började locka intresset hos marxistiska ledare såväl som våldsamma vänstergrupper. Förskjutningen och en massa avhopp - avhopp där Jones skickade sökande och ett privat plan för att återkräva öknarna - förde media ner på det som nu allmänt betraktades som en kult.

När berättelser om skandal och övergrepp växte ut i tidningarna gjorde Jones en löpning för det och tog sin kyrka med sig.

Sätter scenen för Jonestown-massakern

Jonestown ingång

Jonestown Institute / Wikimedia CommonsIngången till Jonestown-bosättningen i Guyana.

var spriddes bupesten

De bosatte sig i Guyana, ett land som vädjade till Jones på grund av sin icke-utlämningsstatus och sin socialistiska regering.

Guyanas myndigheter tillät försiktigt kulten att börja bygga på sin utopiska förening, och 1977 ankom Folkets tempel för att ta bostad.

Det gick inte som planerat. Nu isolerad, var Jones fri att genomföra sin vision om ett rent marxistiskt samhälle - och det var mycket grimmigare än många hade förväntat sig.

Dagsljuset förbrukades av tio timmar långa arbetsdagar och kvällarna fylldes med föreläsningar när Jones talade långt om sin rädsla för samhället och upphetsade avhoppare.

På filmkvällar ersattes underhållande filmer med sovjetiska dokumentärer om omvärldens faror, överdrift och laster.

Ransonerna var begränsade, eftersom föreningen hade byggts på dålig jord; allt måste importeras via förhandlingar om kortvågsradio - det enda sättet Folkets tempel kunde kommunicera med omvärlden.

Jones familjeporträtt

Don Hogan Charles / New York Times Co./Getty ImagesPorträtt av Jim Jones, grundaren av Peoples Temple, och hans fru, Marceline Jones, som sitter framför deras adopterade barn och bredvid sin svägerska (till höger) med sina tre barn. 1976.

Och sedan fanns det straff. Rykten flydde till Guyana om att kultmedlemmar blev hårt disciplinerade, misshandlade och låsta i fängelser i kiststorlek eller lämnade för att tillbringa natten i torra brunnar.

Jones själv sägs förlora sitt grepp om verkligheten. Hans hälsa försämrades och genom behandling började han ta en nästan dödlig kombination av amfetamin och pentobarbital.

magnesiumsmältpunkt och kokpunkt

Hans tal, över de sammansatta högtalarna nästan hela dygnet, blev mörka och osammanhängande när han rapporterade att Amerika hade fallit i kaos.

Som en överlevande påminde :

”Han skulle berätta för oss att i USA slogs afroamerikaner i koncentrationsläger, att det fanns folkmord på gatorna. De kom för att döda och tortera oss för att vi hade valt det han kallade det socialistiska spåret. Han sa att de var på väg. ”

Jim Jones ger en idealistisk rundtur i Jonestown-föreningen.

Jones hade börjat ta upp idén om ”revolutionär självmord”, en sista utväg som han och hans församling skulle sträva efter om fienden dyker upp vid deras portar.

Han fick till och med sina anhängare att repetera sina egna dödsfall, kalla dem samman på den centrala innergården och bad dem dricka ur ett stort kärl som han hade förberett för just ett sådant tillfälle.

Det är inte klart om hans församling visste att dessa ögonblick var övningar; överlevande rapporterade senare att de hade trott att de skulle dö. När de inte gjorde det fick de veta att det hade varit ett test. Att de ändå hade druckit visade dem värda.

Det var i det sammanhanget som den amerikanska kongressledamoten Leo Ryan kom för att utreda.

Undersökningen som gav upphov till massakern på Jonestown

Leo Ryan

Wikimedia CommonsRepresentant Leo Ryan från Kalifornien.

Vad som hände härnäst var inte representanten Leo Ryan fel. Jonestown var en bosättning på randen till en katastrof, och i hans paranoida tillstånd hade Jones sannolikt hittat en katalysator innan långt.

Men när Leo Ryan dök upp på Jonestown kastade det allt i kaos.

Ryan hade varit vän med en medlem i Peoples Temple vars stympade kropp hade hittats två år tidigare, och sedan dess hade han - och flera andra amerikanska representanter - intresserat sig mycket för kulten.

När rapporter som kom ut från Jonestown föreslog att det var långt ifrån den rasism- och fattigdomsfria utopin som Jones hade sålt sina medlemmar på, bestämde Ryan sig för att kontrollera villkoren för sig själv.

Fem dagar före Jonestown-massakern flög Ryan till Guyana tillsammans med en delegation på 18 personer, inklusive flera pressmedlemmar, och träffade Jones och hans anhängare.

Uppgörelsen var inte den katastrof som Ryan förväntade sig. Medan förhållandena var magra kände Ryan att de allra flesta kultister verkade verkligen vilja vara där. Även när flera medlemmar bad om att lämna med sin delegation resonerade Ryan att ett dussin avhoppare av ungefär 600 vuxna inte var anledning till oro.

Jim Jones var dock förkrossad. Trots Ryans försäkringar om att hans rapport skulle vara gynnsam, var Jones övertygad om att Folkets tempel hade misslyckats med inspektionen och Ryan skulle kalla till myndigheterna.

Paranoid och i sviktande hälsa skickade Jones sitt säkerhetsteam efter Ryan och hans besättning, som just hade kommit till den närliggande landningsbanan Port Kaituma. Folkets tempelstyrka sköt och dödade fyra delegationsmedlemmar och en avhoppare och sårade flera andra.

Film från massakern i Port Kaituma.

Leo Ryan dog efter att ha skjutits mer än 20 gånger.

Jonestown-massakern och det förgiftade smakstödet

Jonestown massaker cyanidbehållare

Bettmann / Getty ImagesKärlet med cyanidsnört smakämne som dödade över 900 vid Jonestown-massakern.

Med kongressledamot död var Jim Jones och Peoples Temple färdiga.

Men det var inte arresteringen som Jones förväntade sig; han sa till sin församling att myndigheterna skulle 'fallskärmshoppa in' när som helst och skissade sedan en vag bild av ett fruktansvärt öde i händerna på en orolig, korrupt regering. Han uppmuntrade sin församling att dö nu snarare än att möta deras tortyr:

”Dö med en viss värdighet. Lägg ditt liv med värdighet; lägg dig inte ner med tårar och ångest ... Jag säger er, jag bryr mig inte hur många skrik du hör, jag bryr mig inte hur många ångrade rop ... döden är en miljon gånger att föredra framför 10 dagar i detta liv. Om du visste vad som var framför dig - om du visste vad som vände dig, skulle du vara glad att gå över i kväll. ”

De Audio av Jones tal och det efterföljande självmordet överlever. På bandet säger en utmattad Jones att han inte ser någon väg framåt. han är trött på att leva och vill välja sin egen död.

En kvinna håller inte modigt med. Hon säger att hon inte är rädd för att dö, men hon tycker att barnen åtminstone förtjänar att leva; Folkets tempel borde inte ge upp och låta sina fiender vinna.

Döda håller varandra efter Jamestown-massakern

Frank Johnston / The Washington Post / Getty ImagesI efterdyningarna av Jonestown-massakern hittades familjer tillsammans och höll varandra.

Jones berättar för henne att barnen förtjänar fred, och publiken ropar ner kvinnan och säger till henne att hon bara är rädd för att dö.

Sedan återvänder gruppen som dödade kongressledamoten och tillkännager sin seger och debatten slutar när Jones ber någon att skynda på 'medicinen'.

De som administrerar drogerna - kanske, antyder detritusen på föreningen, med sprutor sprutade i munnen - kan höras på tejp som försäkrar barnen att de som har intagit drogen inte gråter av smärta; det är bara att drogen är 'lite bitter smakande.'

Papegoja med utsikt över Jonestown Dead

David Hume Kennerly / Getty Images

Andra uttrycker sin skyldighet gentemot Jones; de skulle inte ha kommit så långt utan honom, och de tar nu sina liv ur plikt.

Vissa - uppenbarligen de som ännu inte har intagit giftet - undrar varför de döende ser ut som om de har ont när de ska vara lyckliga. En man är tacksam för att hans barn inte kommer att dödas av fienden eller uppfostras av fienden för att vara en ”dummy”.

Ljudet från debatten och den efterföljande Jonestown-massakern.

Jones fortsätter bara att tigga dem att skynda sig. Han ber de vuxna att sluta vara hysteriska och 'spännande' de skrikande barnen.

Och sedan slutar ljudet.

hur länge den stora muren i Kina

Efterdyningarna av Jonestown-massakern

Wide Shot Of Jonestown Dead

David Hume Kennerly / Getty Images

När myndigheterna i Guyana dykt upp dagen därpå, förväntade de sig motstånd - vakter och vapen och en irriterad Jim Jones väntade vid portarna. Men de kom till en otroligt tyst scen:

”Plötsligt börjar de snubbla och de tror att kanske dessa revolutionärer placerade stockar på marken för att fälla upp dem, och nu kommer de att börja skjuta från bakhåll - och sedan ser ett par av soldaterna ner och de kan se igenom dimman och de börjar skrika, för det finns kroppar överallt, nästan mer än de kan räkna, och de är så förskräckta. ”

Barn med utsikt över Jonestown-massakern

Bettmann Archive / Getty Images

Men när de hittade Jim Jones kropp var det tydligt att han inte hade tagit giftet. Efter att ha sett sina anhängares ångest valde han istället att skjuta sig i huvudet.

De döda var en dyster samling. Cirka 300 var barn som fick sina cyanidbaserade smakämnen av sina föräldrar och nära och kära. Ytterligare 300 var äldre, män och kvinnor som var beroende av yngre kultister för att få stöd.

Papegojor som vetter bort

När det gäller resten av de människor som dödades i Jonestown-massakern var de en blandning av sanna troende och de hopplösa, som John R. Hall skriver i Borta från det utlovade landet :

”Närvaron av beväpnade vakter visar åtminstone implicit tvång, även om vakterna själva rapporterade sina avsikter till besökare i härliga termer och sedan tog giftet. Situationen var inte heller strukturerad som en individuell val. Jim Jones föreslog en kollektiv åtgärd, och i diskussionen som följde erbjöd endast en kvinna utökad opposition. Ingen rusade upp för att tippa över flaskan med smaken. Medvetet, omedvetet eller motvilligt tog de giftet. ”

Jonestown Massacre Vat

Denna långvariga tvångsfråga är anledningen till att tragedin idag kallas Jonestown-massakern - inte Jonestown-självmordet.

Vissa har spekulerat i att många av dem som tog gift till och med trodde att händelsen var en annan övning, en simulering som de alla skulle gå ifrån precis som tidigare. Men den 19 november 1978 stod ingen upp igen.


Efter denna titt på Jonestown-massakern kan du läsa om några av de mest extrema kulter som fortfarande är aktiva idag i Amerika. Gå sedan in i hippie kommuner 1970-talets Amerika.